Духовное христианство типологично связано с русской традицией религиозного дисидентства XVI—XVII ст. (ереси «пожидовлених», феодосиан, Курицина и Башкина). Причерноморские земли еще с начала XVIII ст. официально были местом высылки инакомыслящих и приютом беглецов. Верующ-беглецы находили здесь благоприятные условия для жизни и религиозной практики. Первая община духовных христиан возникшая в середине XVIII ст. в Катеринославський губернии. В 60- 70-х годах духовное христианство разделилось на две основных течения - духоборство и молоканство.