Главным следствием образовательных 30-реформ х лет XIX ст. стало ускоренное вичленування украинской культурной идентичности из общерусского потока и появление нового поколения украинских деятелей, которое выступило па общественную арену на 30-границы х и 40-х лет. Центральными фигурами этой генерации были Николай Костомаров, Пантелеймон Кулиш и Тарас Шевченко. В их биографиях отображенные сборные черты нового поколения украинских патриотов. В отличие от своих предшественников - потомков казацкой старшини - все трое отмечались "низким" социальным происхождением: Кулиш походил из семьи свободных крестьян, Костомаров был внебрачным ребенком русского помещика и украинской крипачки, а Шевченко родился в семье крестьян-крепостных и сам к 24-го года жизни был крепостным.
В 1845 г. из группы молодых людей, которые в Киевском университете посещали лекции Костомарова, создалось общество, которое назвало себя Кирилло-Мефодиевским братством. Идеология Кирилло-Мефодиевского братства была синтезом идеи трех движений — украинского автономистичного, польского демократического и русского декабристского в Украине. Особенно сильным в его деятельности было христианское направление. Это нашло отображение в выборе патронов общества - св. Кирилла и Мефодия, которые навернули славян в христианство, названию самой организации, которая напоминала старые украинские церковные братства, и в программном документе кирило-мефодийвцив - "Книге бития украинского народа", автором которой считается Николай Костомаров.
Объединение христианской и национальной идей не было изобретением кирило-мефодийвцив. Эту формулу они позаимствовали из "Книги народа польского и пилигримства польского" Адама Мицкевича, выданной в Париже 1832 г. Несмотря на заимствование, "Книга бития..." давала полно самостоятельное видение: украинский народ, наиболее угнетенный и пренебреженный, а заодно - и наиболее свободолюбивый и демократический, лишит россиян от их деспотизма, а поляков - от аристократизма. Идеи славянской империи с центром в Петербурге они противопоставили идею федеративной славянской республики со столицей в Киеве.
Кирилло-Мефодиевское братство было разгромлено жандармами за доносом студента Алексея Петрова в конце марта - в начале апреля 1847 г. Большинство арестованных получили сравнительно мягкое наказание, соответственно их молодому возрасту и "детскости их замыслов". Наистроже был наказан Шевченко, однако не за преступления, связанные непосредственно с деятельностью братства. Причиной наказания Шевченко стали найденные во время ареста его произведения. Кроме революционного и антиимперского содержания, Николая И в Шевченкових стихах привели в негодование обидные намеки на его лицо и на его жену. После завершения следствия Шевченко было отдано в солдаты и по личному распоряжению император запрещен писать и рисовать.